Дипломатические соглашения насчитывают более двадцати наименований — договор, пакт, соглашение, джентльменское соглашение, акт, заключительный акт, коммюнике, совместное заявление, декларация, соглашение о намерениях, протокол, совместный протокол и т. д.

Существует ряд причин для выбора той или иной формы соглашения. Во первых, одна форма (название) создает сильные международные обязательства, другая — нет.

Во вторых, одно название подчеркивает его важность, другое — скорее затушевывает или преуменьшает его значение.

В третьих, одна форма договора требует ратификации и регистрации в ООН, другая — нет и даже не предусматривает сообщения о соглашении средствами массовой информации.

В-четвертых, одна форма соглашения удобнее с точки зрения внутреннего положения в стране — она спасает лицо правящей партии или даже способствует ее успеху.

В 70—80-е годы стало более изощренным решение вопроса о форме заключенного соглашения. Сама жизнь толкала к этому: когда число участников договоренности стало достигать десятков и даже сотен государств — расхождения в том, какую форму соглашения выбрать, увеличились. Юрисдикция ряда государств исключала подчас ту или другую форму договоренности, и даже само достижение соглашения о заголовке документа стало более трудным делом и стало решаться консенсусом. Появились новые формы соглашения. Одни из них были возвращением к старым, забытым формам (джентльменское соглашение), другие стали употребляться в несколько измененном виде. Одной из таких форм следует признать «меморандум понимания» или «меморандум взаимопонимания». Вот как определяется понятие «меморандум» в книге «Вопросы дипломатического протокола и протокольной практики СССР», изданной в свое время МИД СССР: «меморандумы представляют собой документ, подробно излагающий фактическую сторону или иного вопроса, содержащий анализ тех или иных положений и полемизирующий с доводами другой стороны». В отличие от меморандума, документа носящего односторонний и часто информационный характер, меморандум взаимопонимания относится к числу двусторонних и многосторонних соглашений, договоров. Тематика их довольно широка: оборона, авиация, космос, коммерция, образование, наука, финансы, промышленная кооперация и другие области, а также политические вопросы. Большинство «меморандумов понимания» не публикуется, хотя сведения о некоторых из них появляются в печати. Меморандумы эти разрабатываются секретно, подписываются они теми лицами, которые на это уполномочены, не обязательно первыми лицами государств. Главное достоинство этой формы — она сокращает время на подготовку документа, он не требует ратификации. Документ этот может, с согласия сторон, быть дополнен другими статьями. «Меморандум взаимопонимания» обычно вступает в силу сразу после подписания.

Многие страны и группы стран предпочитают подписание именно такого рода документов (прежде всего это страны Британского Содружества). Может быть, это объясняется тем, что между ними существуют менее формальные и более тесные отношения. Известно, в частности, Соглашение от 5 августа 1977 г. между странами АСЕАН, Меморандум взаимопонимания между Малайзией, Индонезией, Сингапуром и Японией в сентябре 1970 г. между Малайзией, Таиландом и Сингапуром от 5 января 1980 г.

21 декабря 1972 г. СССР подписал Меморандум взаимопонимания с США об образовании консультативной комиссии с Россией, в 1996 г. с Францией (премьером Черномырдиным) об уплате Франции царских долгов. Само соглашение опубликовано не было и точного его содержания мы не знаем. Но, судя по российской печати, первый взнос по этому соглашению Россией был уже сделан.

Есть сведения, что заключаются они обычно на английском языке. При этом встречаются иногда лингвистические трудности из-за разницы ряда терминов в английском и американском языках (в частности, в употреблении глагола shaU и will) или таких выражений, как enter into force и come into operation.

Часто «меморандумы понимания» представляют собой продолжение ранее заключенных договоров, их конкретизацию, уточнение или развитие. Те статьи, которые должны были бы включить в открытый договор во время его заключения, теперь включаются в секретный «меморандум взаимопонимания».

Трудности заключаются и в том, что иногда некоторые статьи «меморандума взаимопонимания» в известной степени несовместимы с договором, который они «развивают», и это может вызвать протест со стороны некоторых участников договора. Кроме того, заключение таких меморандумов лишает возможности парламенты, которые имеют на это право, ознакомиться с ними. Так, с содержанием англо-американского меморандума о «звездных войнах» парламент Англии был ознакомлен только в общих чертах. Возникает в этом случае, естественно, сомнение в соответствии подписанного «меморандума» внутреннему законодательству, затрудняется координация между исполнительной и законодательной властями в отношении внешней политики страны.